Guangxi, Cina, viaggio

Paesaggi belli della provincia del Guangxi

WELCOME TO CANTON

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A volte capitano quei momenti di serendipità in cui le stelle sembrano allinearsi nel cielo e vi sentite come se tutto fosse bellissimo e avesse un senso, come se foste in un film di Wes Anderson. A me è successo in un taxi nella sperduta campagna a nord di Canton, quando nel bel mezzo della conversazione con il tassista (con lo strano retrogusto di “guarda come sono cordiale, non rapirmi per favore”) è partita alla radio “La danza delle streghe” di Gabry Ponte. Cantare Gabry Ponte con un tassista cinese mentre fuori dal finestrino scorrono le risaie della provincia del Guangxi è quanto di più cinematografico si possa immaginare.

Ma a parte la bizzarra passione dei cinesi per quella musica elettronica un po’ trash che andava in Italia nei primi anni Zero (confermata dal remix di Paola e Chiara che ho sentito più di una volta al supermercato) è difficile identificare bene che cosa sia in voga qui in Cina dal punto di vista musicale. Il principale passatempo della gente del posto è sicuramente andare al KTV, i karaoke bar in cui affitti una stanza con gli amici e ti fingi popstar per una sera, una versione più estrosa e glamour della scena del karaoke in Lost in Translation. I pezzi che vengono cantati nei KTV sono per lo più cinesi e di un pop romantico-strappalacrime, a tema “Io ti amo, ma tu non mi ami! Ahimè!”, oppure i singoloni di star come Lady Gaga e Katy Perry. Bisogna tenere presente che qui manca totalmente lo snobismo musicale a cui siamo abituati noi, ed è pure socialmente accettabile che un trentenne che fa il designer abbia una galleria di foto di Taylor Swift nel suo iPad.

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yourboyfriendsucks! and friends. Dall’alto in senso orario: l’ex bassista Romeo, la cantante Zoey, la cantante dei Pikachu Nichi, il batterista Allen, il chitarrista e fumettista Space, il chitarrista Howie, il bassista Andrew

LA BAND

In Cina sembra che esista solo il mainstream, ed è proprio per questo che è molto più avventuroso andare alla ricerca dell’underground. C’è vita oltre il pop, che siano i tanti gruppi punk a Pechino oppure il giro dei dj techno a Shanghai. È con tanta gioia che, nella città caotica e tropicale che è Canton, ho scoperto dell’esistenza dei yourboyfriendsucks! e della loro etichetta fai-da-te (più indie non si può) Full Label. Il simpatico chitarrista Howie, che nella vita di tutti i giorni è un dottore del pronto soccorso (!), descrive così la sua band: “Guangzhou’s anti-friendship band, pop/karaoke, the only way to attract attention is to make a stunt, attracting a small fan-base after each disappointing show, and bravely, lamentingly, and admiringly, watching the show till the very end”.

I yourboyfriendsucks! sono sicuramente le persone più cool di Canton perché: 1) mi hanno portata a mangiare il curry più buono della mia vita 2) la vocalist Zoey canta come Karen O nel suo disco solista, e quando glielo dico nega tutto con un “Noooo, in realtà non so proprio cantare!” 3) nel loro pittoresco studio di registrazione hanno uno di quei macchinoni “Arcade” per giocare ai videogiochi che andavano tanto negli anni ’90 e che mi hanno fatto provare. Nel loro Soundcloud definiscono il loro genere “post-anything”, a chiederglielo dal vivo si autodescriveranno “fun/pop/karaoke”. In realtà suonano uno shoegaze con tocchi naif e sentimentali (“The Capital of Poland is Shanghai”) o singalong pieni di joie de vivre (“Express No.33#”). Quando quest’anno registreranno il loro primo disco ufficiale, sarà una cosa bella.

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Il DIY della Full Label

IL COLLETTIVO ARTISTICO

“Full Label is really just friends having fun”. La Full Label è un collettivo di musicisti e artisti del sud della Cina che orbitano intorno a Canton, e producono una straordinaria varietà di cose. Organizzano concerti, disegnano i flyer, fanno dischi, borse di tela, adesivi. Amano i posti più underground di Canton come il 191 Music Space, il Loft 345, il T:Union. Hanno una loro zine che si chiama ManManThink e che include illustrazioni, foto ed interviste alle loro band del cuore. Hanno spesso un adorabile atteggiamento di allegra nullafacenza e chill che si contrappone all’idea del cinese stakanovista che abbiamo noi, e difendono patriotticamente il fatto che loro, al contrario delle band di Pechino, fanno tutto questo solo per divertirsi, e non prendono nulla seriamente (un inno non ufficiale è la canzone “This is Guangzhou not Beijing”). Le band della Full Label si scambiano i membri tra di loro in modo quasi random e la lista include, tra gli altri, un gruppo che si chiama Pikachu, le cui canzoni hanno tutte il nome di un Pokémon. Ho conosciuto la cantante dei Pikachu ed è praticamente la personificazione del termine kawaii, con la sua frangetta e l’immancabile uniforme da scolaretta giapponese. (Ha registrato pure una cover degli Yeah Yeah Yeahs, come non amarla?) Ma a dare l’identità estetica alla Full Label è sicuramente 史悲 (Space) dei yourboyfriendsucks!, artista/fumettista con un ricco immaginario personale composto di giapponeserie, videogiochi anni ’90, e collage in stile un po’ pop-art.

I ragazzi della Full Label sono parte di una sorta di rinascita culturale della Cina, un paese che è “occidentalizzato” solo in quanto tutti conoscono le canzoni di Lady Gaga e vanno al KFC, ma dove la maggior parte della gente non ha idea di tutto quel caos di cultura pop, controculture, creatività, e pseudo-hipsterismo, a cui siamo esposti in Occidente. Molto esplicative sono le parole di Zoey, “I don’t think normal people will think we’re cool. They will just think we are not good students”. Danno l’impressione di essere davvero parte di una sorta di rinascimento, portato avanti da giovani acculturati e creativi che hanno tantissimi interessi e che non si considerano cool, perché la società ancora non li capisce. Ed è proprio per questo che quello che fanno è così speciale.

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yourboyfriendsucks! e amici in una stradina di 北京路

ENGLISH VERSION

Sometimes there are moments of serendipity in which the stars seem to align in the sky, and you feel like everything is beautiful and has a greater meaning. Or as if you were in a Wes Anderson movie. This thing’s happened to me when I was in a taxi in the China’s province of Guangxi, when, in the middle of the conversation I was having with the taxi driver (a little bit awkward since I was silently praying he would not take me to some isolated place and steal all my money), the radio played Gabry Ponte’s “La Danza delle Streghe”. Singing Gabry Ponte with a Chinese taxi driver in the middle of China’s countryside is the most cinematographic moment you can imagine.

Besides this bizarre passion that Chinese people seem to have for trashy early 00’s Italian electronic music (a theory confirmed by a Paola e Chiara remix I heard multiple times at the supermarket), it’s hard to understand which kind of music is in vogue right now in China. An all time favorite of people here is definitely going to KTV, karaoke bars where you can hire a room with your friends, get drunk, and pretend you’re a popstar for one night. Something like the karaoke scene in Lost in Translation, just far more ostentatious and fancy. The songs that are sung in KTV are mostly Chinese, and revolving around the timeless theme “I love you but you don’t love me and this makes me sad”, or huge hits by the likes of Lady Gaga and Katy Perry. One thing to keep in mind is that here there’s a total lack of musical snobbism and it’s socially acceptable for, say, a 30 year old designer, to have a gallery of pictures of Taylor Swift in his iPad. 

It seems that “mainstream” is the only thing that exists in China, and that’s why it’s much more adventurous to investigate about the underground. There is life beyond pop, be it the punk bands in Beijing or the lively electronic scene in Shanghai. It is with great joy that, in the tropical and chaotic city of Guangzhou, I found out about the existence of the band yourboyfriendsucks! and their DIY record label “Full Label”. Their super nice guitarist Howie, who’s also a doctor in an Accident and Emergency department (!) , describes his band thus: “Guangzhou’s anti-friendship band, pop/karaoke, the only way to attract attention is to make a stunt, attracting a small fan-base after each disappointing show, and bravely, lamentingly, and admiringly, watching the show till the very end”.

The guys from yourboyfriendsucks! have to be the coolest people in town, since 1) they took me out to have the best curry of my life 2) their vocalist Zoey sings like Karen O in her romantic solo album Crush Songs, but when I tell her this, she denies everything with a “Noooo, I’m actually bad at singing!” 3) in their studio, they have an authentic arcade machine from the ’90s,  which they made me try. On their Soundcloud they describe their genre as “post-anything”, if you a ask them about it they’ll call it “fun/pop/karaoke”. But it’s actually a shoegaze with naif and sentimental nuances (“The Capital of Poland is Shanghai”) or cheerful sing-alongs (“Express No.33#”). They’re about to record their first real album this year, and it’s going to be a beautiful thing.

Full Label is really just friends having fun”. Full Label is a collective of musicians and artists from southern China gravitating around Guanghzou, and producing an extraordinary variety of cool things. They organize concerts, draw flyers, make records, print their illustrations and logos on tote bags, and share the things they love on their Douban (a Chinese social network solely dedicated to discussing art, music, books, and movies). They love the underground spots in Guangzhou such as Loft 345, 191 Music Space, and T:Union. They have a zine called ManManThink that includes illustrations (“Step-by-step instructions on how to draw Howie’s face”), photos, and interviews with their favorite bands. The best thing about them is that they have a lovely laid-back attitude of unpretentiousness and effortless coolness, which is in stark contrast with the image of the work-addicted Chinese that people usually have in the West. The guys from yourboyfriendsucks! take pride in the fact that they do what they’re doing just for fun, unlike most bands from Beijing that are way more focused and pretentious (as made explicit in a sort of unofficial anthem of theirs, “This is Guangzhou not Beijing”). The bands from Full Label exchange musicians among them in a quite casual and friendly way, and the list includes, among the others, a band called Pikachu whose songs are all named after Pokémon. Pikachu’s frontwoman, whom I met, is the absolute embodiment of the concept of “kawaii” with her obligatory bangs and Japanese schoolgirl uniform, and she recorded a Yeah Yeah Yeahs cover, which made me like her even more. But it’s 史悲 (Space) from yourboyfriendsucks! the artist/cartoonist who created the aesthetic identity of Full Label, with his rich imagery made up of japonaiseries, old-school videogames, and pop-art collage comics.

The kids from Full Label are part of a cultural renaissance of the country, a country that is only “westernized” to the point where everyone knows about Lady Gaga’s songs, but where people are completely ignorant of most of the total chaos of pop culture, subcultures, and creativity, that we are exposed to in Western countries. As Zoey says, “I don’t think normal people will think that we’re cool, they will just think that we are not good students.”. It seems to me that they really are part of a renaissance, a cultural renaissance made of bright and educated young people that have tons of interests and don’t really think of themselves as cool, because society doesn’t tell them so. And that’s exactly why what they’re doing is so special and pure.